Hopp om liv bara 40 ljusår bort

En ny, i sammanhanget närbelägen, planet har upptäckts. Astronomerna tror att himlakroppen kan utgöra det bästa hoppet hittills om att finna liv utanför vårt eget solsystem.

De kallar den "Superjorden".

Planeten, som kretsar runt en röd dvärgstjärna blott 40 ljusår bort, har det formella namnet LHS 1140b. Avståndet till stjärnan ligger inom "Guldlockszonen", där temperaturen varken är för hög eller för låg utan precis lagom. Så om där finns vatten, förutsättningen för liv som vi känner det, kan det vara i flytande form, inte bara som is eller ånga.

Sju nya så kallade exoplaneter, planeter utanför vårt eget solsystem, upptäcktes för bara två månader sedan. De bedömdes också vara lovande i sökandet efter liv, men LHS 1140b är exceptionell.

Det här är den mest intressanta exoplanet jag har sett på flera decennier, säger Jason Dittmann, astronom vid Harvardsuniversitet i USA, som lett forskargruppen.

Avgörande atmosfär

Enligt de första beräkningarna är "Superjorden" fem miljarder år gammal, ungefär 500 miljoner år äldre än vår egen Tellus. Dess diameter är 40 procent större än vår planet, och dess omloppsbana runt sin stjärna uppges löpa på en tiondel av det avstånd som jorden löper runt solen.

Att planeten ligger inom den "beboliga zonen" bör dock tas med en stor nypa salt. Det säger Sveriges främsta expert på exoplaneter, Malcolm Fridlund, professor i astrofysik vid Chalmers Tekniska Högskola i Göteborg samt Universiteit Leiden i Nederländerna, till TT.

Atmosfären är helt avgörande för om det finns vatten eller inte och om den vet vi ingenting. Till exempel ligger Venus också i denna zon, men Venus har 60 gånger tätare atmosfär än jorden och har en yttemperatur på 500 grader Celsius. Det är så varmt att bly flyter. Om atmosfären i stället är för tunn blir det för kallt, säger Malcolm Fridlund.

Nästa kvarter

Avståndet på 40 ljusår är naturligtvis ett hinder för alla som drömmer om en närkontakt av tredje graden. En resa tur och retur till LHS 1140b fram skulle alltså ta 80 år, förutsatt att man färdas med ljusets hastighet.

Malcolm Fridlund tycker ändå att man kan prata om planeten som "närbelägen".

I de här sammanhangen är det nära. Om hela galaxen är Stockholms län så är detta bara ett kvarter bort, säger han.

Hittills har forskarna upptäckt cirka 2 000 så kallade exoplaneter, det vill säga planeter utanför vårt eget solsystem. Den första upptäcktes 1995.

  • Senaste nytt